Accord de l’adjectif : ils veulent devenir riches (ou) riche ?

Ils veulent devenir... riches, comme on dirait : elle veut devenir grande. Au-delà de la réponse rapide, cet article invite à creuser (un peu) la question.

 Question

Doit-on écrire :
ils veulent devenir riche
ou
ils veulent devenir riches  ?

 Réponse

Riches.

On ne dirait pas :
— Elle veut devenir °grand
mais
— Elle veut devenir grande.

L’accord de l’attribut féminin (grande) s’entend. Accord il y a donc, et accord il faut au pluriel. L’hésitation venait peut être du rapprochement de deux verbes (ils veulent devenir riches). Creusons un peu la question.

 Explication complémentaire en deux temps

Premier temps : l’adjectif riche joue dans la phrase le rôle (fonction) d’attribut.

Il devient riche > Ils deviennent riches :
Riche est attribut du sujet et s’accorde avec lui.

Autrement dit, (devenir est un verbe d’état) qui applique à son sujet son attribut. Les verbes d’état sont traditionnellement inscrits dans la liste (non exhaustive) suivante : être, sembler, devenir, demeurer, rester.

L’attribut dépend du sujet. Il s’accorde avec lui en genre (masculin/féminin) et en nombre (singulier/pluriel) :

  • elle est astucieuse, rigolote, réfléchie ;
  • ils sont rusés, amusants, pensifs.

Deuxième temps : il faut analyser globalement vouloir devenir

Dans la phrase, les verbes vouloir et devenir forment un groupe qu’on ne peut analyser séparément, comme lorsque dans il a plongé l’auxiliaire avoir sert à former le passé composé de plonger.

Vouloir est ici un verbe qu’on peut qualifier « semi-auxiliaire » (autrement dit, un verbe auxiliaire secondaire, un auxiliaire occasionnel, après les deux auxiliaires principaux que sont les verbes avoir et être). D’autres verbes peuvent jouer ce rôle comme aller pour marquer le futur proche (Il va partir) ou faire (il fait démarrer le moteur).

Donc :

  • Ils deviennent... riches
  • Ils veulent devenir... riches.

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